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Noche Buena
Poinsettia
Euphorbia pulcherrima
Photos and text by David Nuñez
Esta flor de uso navideño es de origen
Mexicano, particularmente de Guerrero,
Oaxaca y Chiapas, donde aún se encuentran
variantes silvestres.  Su uso ceremonial data
de tiempos pre-hispánicos. Además se utilizaba
para tratar la Erisipela y otras enfermedades
de la piel, y para aumentar la leche de las
nodrizas. También era utilizada para teñir
pieles.

Fueron los misioneros Franciscanos quienes la
adaptaron para uso Navideño en el siglo XVII,
utilizando una leyenda de una niña pobre que
inspirada por un ángel regala al niño Jesus
unas matas que encontró en el camino, que
milagrosamente florecieron en Noche Buena.

En 1825, el embajador de EU a México, Joel
Robert Poinsett la introdujo a EUA y de allí al
resto del mundo, por lo que en Inglés la planta
recibe el nombre de Poinsettia.  Por lo mismo
en Arabe se le conoce como “Hija del Consúl”.

Según los botánicos las hojas rojas no son
pétalos, sino bracteas, y por lo tanto no son
parte de la flor. Las flores verdaderas estan
esas cosas chiquitas de color verde y amarillo
en el centro. Pero francamente creo que es
una de esas distinciones que nada más a los
botanicos y a la gente dificil le interesa.  A mi
lo que me importa es que son hermosas, ya
sean rojas, blancas, rosadas, o incluso
veteadas.

Aunque su látex si es ligeramente tóxico y de
ser ingerido puede causar diarrhea y vomitos
en personas particularmente sensibles o
alérgicas, la reputación que tiene de ser
venenosa es exagerada.

David Nuñez es biólogo fotógrafo y autor de un par de
libros sobre la fauna del Caribe Mexicano
, así como
miembro fundador de Mexiconservación.
This Christmas flower is a native of Mexico,
particularly of Guerrero, Oaxaca and Chiapas,
where wild variants are still found.  Its ceremonial
use dates from pre-historic times. It was also used
to treat Erysipelas and other skin diseases, and to
boost milk production in nursing women. It was
also used to tan hides.

It was the Franciscan missionaries who adapted it
to Christmas use in the 17th century, using a
legend of a poor girl inspired by an angel to make
a gift of weeds to the baby Jesus, which
miraculously flowered on Christmas Eve.  This is
why in Spanish it is called Noche Buena, which
means Holy Night.

In 1825, the USA ambassador to Mexico, Joel
Robert Poinsett introduced this plant to the USA,
and from there it spread to the rest of the world.
For this reason it is called the Poinsettia in
English.  In Arabic it is known as the “Consul´s
Daughter”.

According to botanists, the red leaves are not
petals but rather bracts, and therefore are not
part of the flower.  The true flowers are in those
small yellow and green structures in the middle.  
But frankly I believe that is the sort of distinction
only botanists and difficult people care about.  
What I care about is that they are beautiful, be
they red, white, pink or marbled.

Though its latex is slightly toxic and if ingested can
cause diarrhea and vomiting in particularly
sensitive  or allergic individuals, its reputation as
being poisonous is exaggerated.  

David Nuñez is a biologist, photographer and author of a
couple of
books on the wildlife of the Mexican Caribbean, as
well as a founding member of Mexiconservación.